リウマチ

リウマチとは、広い意味では関節や骨、軟骨、腱、筋肉などの運動器官が痛む病気をさし、200種類にも及ぶと言われています。ただし、一般的にはリウマチといえば「慢性関節リウマチ」のことを指すことが多いようです。慢性関節リウマチは、リウマチ性疾患の中の「全身性結合織病」グループに属する病気です。主な症状としては、関節の痛みのほか、皮下結節、血管の炎症、貧血などがあり、症状は全身に及ぶことがあります。

「リウマチ性疾患」には、よく知られている慢性関節リウマチのほか、皮膚や内臓など全身に症状が起きる全身性エリテマトーデスや、痛みとともに骨が変形する変形性関節炎、痛みの症状が激しいことで知られる痛風などがあります。日本における慢性関節リウマチの患者数は、およそ70万人以上といわれていて、女性の患者は男性の4倍にもおよび、発病年齢は30〜60歳に集中しています。このように慢性関節リウマチは中高年の女性にとってはごく身近な病気であるといえます。

関節リウマチの原因

慢性関節リウマチの特徴的な症状は、関節の腫れと痛みです。これらの症状を引き起こす原因となるのは、関節に起きる炎症です。関節とは骨と骨をつなぐ部分のことで、全身に68個あります。骨同士がぶつかり合わないように、関節腔と呼ばれる隙間は粘りのある液で満たされ、また軟骨が骨の先を覆ってクッションとなります。炎症反応というのは、体の組織が傷ついたときにその部分を修復しようとする人間の防御反応のひとつです。慢性関節リウマチでは免疫細胞が自己を攻撃して炎症を引き起します。 滑膜の炎症が慢性化すると、次第に関節が変形してくることになります。これが、慢性関節リウマチの症状を起こす仕組みです。

滑膜の炎症が慢性化してしまった場合には、関節が少しずつ変形してきます。骨の破壊や変形は、一度起きてしまうと元には戻せないので、早期発見が大切です。慢性関節リウマチの原因はまだ解明されておらず、決定的な治療法も確立されていませんが、早期発見、早期治療により病気の進行をストップして、身体の機能障害を最小限に抑えることが可能となっています。

関節リウマチの症状

慢性関節リウマチの症状は、どのように進行していくのでしょうか?多くの場合、慢性関節リウマチの進行は、とてもゆっくりしたものです。なんとなくだるい、熱っぽいなどの全身症状に加え、体にこわばりが感じられ動きにくくなってきます。はじめのうちは、手首や手足の指などの小さな関節に症状が起こることが多く、次第に広がっていくことになります。

朝起きたとき、関節のこわばりが15分以上続く、手の指や足の指関節が1週間以上腫れが続く、左右対称の関節の腫れが1週間以上続くなどの症状があらわれたら慢性関節リウマチが疑われます。 、関節の腫れや痛み以外に、慢性関節リウマチの症状としたは、血管に炎症が起きた場合は、全身に栄 養や酸素が行き渡らなくなり、潰瘍ができたりしびれを感じたりするようになります。また 、血管の炎症が原因となって、胸膜炎や間質性肺炎などを起すこともあります。関節以外に現れる症状としては「皮下結節」というものがあります。「皮下結節」は、ひじや膝、かかとなどにできる 小さなしこりで、慢性関節リウマチ患者の1割から2割程度に見られます。場合によっては、内蔵に できることもあるようです。

慢性関節リウマチの症状が進行すると、骨が破壊され、手足の指などに慢性関節リウマチ特有の関節変形が起きることになります。変形したままの状態でかたまってしまうことを「拘縮」といい、関節の症状が進むにつれ関節同士をつなぐ筋肉が衰え、仕事や日常生活がかなり困難になり、自分では限られたことしかできなくなり、やがては、身の回りのことが自力でできなくなり、車椅子に頼るようになります。

慢性関節リウマチの治療

日常生活の中で慢性関節リウマチの症状を抑えるには、関節にかかる負担を軽くして適度 に動かすことが重要です。痛いからといって身体を動かさないままでいると、ますます関節が動かしにくくなり、全身の筋肉が萎縮してしまいます。少し痛みを感じるところまで我慢して曲げたり伸ばしたりすることが大切です。一つの関節や小さな関節に負担をかけない動作を工夫すると良いでしょう。 専用の装具を使って関節を保護するというのも、有効な方法です。クーラーの効かせ過ぎや、冷たい飲み物にも注意が必要です。

慢性関節リウマチの治療を行うと、数年で症状が軽快しますが、またしばらくすると痛みがでることが多く、症状の軽快と悪化を繰り返すことが慢性関節リウマチの特徴です。そのため治療は根気よく行う必要があり、医師の指示はきちんと守ることが大切になります。自分の判断で治療を止めるのは症状を悪化させる原因にもなるので、治療を中断したいときは必ず医師に相談するようにしましょう。

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